'MEMPHIS BELLE', The Movie
Hoe Een Documentaire Een Speelfilm Werd.

Voorwoord

In 1990 waren we op een rondtrekvakantie door het westen van de Verenigde Staten. Chino, een voorstad van Los Angeles, stond op het programma. Het plaatselijke vliegveld is wereldwijd beroemd om haar grote verscheidenheid aan vliegwaardige maar ook unieke static vliegtuigen uit de Tweede Wereldoorlog. Ik viel met mijn neus in de boter, een B-25 Mitchell dreunde haar motoren warm, een P-51D, met een gelukkige passagier achter de piloot, die een proefvlucht ging ondernemen. Het was niet de enige P-51 daar, op de 'flightline' stonden zeker nog een stuk of zes in alle staten van restauratie. In een hangaar werd gewerkt aan een P-38. Ik was in een snoepwinkel en wist geen keuze te maken.

De B-17G van David Tallichet als 'Memphis Belle', in 1990

Ergens achterin, op de tarmac, herkende ik een enorm kielvlak. Het was de B-17G van David Tallichet en ze was nog steeds in de uitmonstering die ze droeg in het episch drama waar ze prominent in had gefigureerd, 'Memphis Belle'. Ik was zo geobsedeerd door de bommenwerper, dat ik er maar één foto van nam. Hieronder volgt het verhaal van de oorspronkelijke documentaire en de speelfilm die daar uit voort kwam.

1942, William Wyler en de USAAF

Regiseur William Wyler was bezig aan de speelfilm 'Mrs Miniver' toen de Verenigde Staten in de Tweede Wereldoorlog werden betrokken op 7 december 1941. De US Army Picture Service die verantwoordelijk was voor instructie-en propagandafilms trok Wyler aan om een instructiefilm te maken. Wyler werd via vrienden geïntroduceerd bij de staf van de USAAF. Hier bracht hij zijn idee naar voren een film te schieten bij een operationele eenheid die als instructie zou kunnen dienen. De USAAF wilde graag een positief beeld uitstralen, ook naar andere eenheden binnen de krijgsmacht, zoals de Marine die weinig moesten hebben van de Army Air Force.

William Wyler aan boord van 'Bad Penny', 91st Bomb Group.

In de herfst van 1942 werd Wyler tot majoor gepromoveerd en vertrok naar Engeland waar hij een opleiding volgde tot boordschutter. Vanaf Bassingbourn werden verschillende missies gevlogen met de 91st Bomber Group. Tijdens één van deze film-missies werd een B-17 neergeschoten waarbij ook een cameraman om het leven kwam.

'Memphis Belle' onderweg naar haar basis in Engeland

In mei 1943 werd duidelijk dat er enkele B-17's en haar bemanningen de 25ste missie zouden bereiken. Eén van deze toestellen, 'Memphis Belle', een B-17F, 41-24485, 'DF-A' van het 324th Bomb Squadron was daar één van. Het leek Wyler een goed idee om dit in de film te verwerken en hij bracht dit onder de aandacht bij Generaal-majoor Ira Eaker. Deze zag ook de promotionele waarde ervan in en zo werd de film geconcentreerd rond de 'Memphis Belle'.

De missies gevlogen door ‘Memphis Belle’:

1 - Brest, Frankrijk, 7 november 1942, doel: duikbootbasis
2 - St. Nazaire, Frankrijk, 9 november 1942, doel: duikbootbasis
3 - St. Nazaire, Frankrijk, 17 november 1942, doel: duikbootbasis
4 - Lille, Frankrijk, 6 december 1942, doel: rangeergebied spoorwegen
5 - Rommily-Sur-Seine, Frankrijk, 20 december 1942, doel: opslagplaats Lufwaffe
6 - Lorient, Frankrijk, 30 december 1942, doel: duikbootbasis (pilot: Lt. James A. Verinis)
7 - St. Nazaire, Frankrijk, 3 januari 1943, doel: duikbootbasis
8 - Lille, Frankrijk, 13 januari 1943, doel: rangeergebied spoorwegen
9 - Lorient, Frankrijk, 23 januari 1943, doel: duikbootbasis

10 - Hamm, Duitsland, 14 februari 1943, doel: rangeergebied spoorwegen
11 - St. Nazaire, Frankrijk, 16 februari 1943, doel: duikbootbasis
12 - Brest, Frankrijk, 27 februari 1943, doel: duikbootbasis
13 - Lorient, Frankrijk, 6 maart 1943, doel: duikbootbasis
14 - Rouen, Frankrijk, 12 maart 1943, doel: rangeergebied spoorwegen
15 - Abbeville, Frankrijk, 13 maart 1943, doel: Duitse troepen concentraties
16 - Wilhelmshaven, Duitsland, 22 maart 1943, doel: marine haven
17 - Rouen, Frankrijk, 28 maart 1943, doel: rangeergebied spoorwegen
18 - Rotterdam, Nederland, 31 maart 1943, doel: havengebied
19 - Lorient, Frankrijk, 16 april 1943, doel: duikbootbasis
20 - Bremen, Duitsland, 17 april 1943, doel: Focke-Wulf vliegtuigfabriek
21 - St. Nazaire, Frankrijk, 1 mei 1943, doel: duikbootbasis
22 - Meaulte, Frankrijk, 13 mei 1943, doel: (pilot Lt. C.L. Anderson)
23 - Kiel, Duitsland, 14 mei 1943, doel: havengebied (pilot Lt. John H. Miller)
24 - Wilhelmshaven, Duitsland, 15 mei 1943, doel: marine haven
25 - Lorient, Frankrijk, 17 mei 1943, doel: duikbootbasis
26 - Kiel, Duitsland, 19 mei 1943, doel: havengebied (pilot Lt. C.L. Anderson)
27 – Verenigde Staten War-Bond Tour

In Amerika werd zes maanden gewerkt om de ruwe film tot een verhaal te smeden. Deze vertraging hield in dat de film pas in april 1944 gereed was. De 38 minuten durende kleurenfilm was één van de best geschoten semi-documentaires uit de Tweede Wereldoorlog, zeker aangaande de Amerikaanse luchtoorlog, de allerbeste.

En er wordt door crewchief Joseph M. Giambrone
wederom een succesvolle missie opgetekend

'Memphis Belle' en haar bemanning onder leiding van Captain Robert K. Morgan maakte haar 25ste missie op 19 mei 1943, maar was niet de eerste B-17F die de 25ste missie maakte, die eer viel te beurt aan 'Hell's Angels' op 14 mei. Rond deze datum waren er nog negen toestellen die dit feit wisten te bewerkstelligen.

De bemanning voor de 'Memphis Belle' tijdens de War-Bond Tour

Na de 25ste vlucht werd besloten om met de 'Memphis Belle' een zogenaamde War-Bond Tour te maken door de Verenigde Staten. Door de publiciteit rond 'Memphis Belle' werd dit toestel bewaard voor het nageslacht en was tot 2005 bewonderen te Mud Island, Memphis.

Tijdens de War-Bond tour door Amerika werden veel foto's gemaakt.
Hieronder een kleine selectie,...

Burgemeester Walter ‘Clift’ Chandler van Memphis met naast hem Margaret Polk
(Margaret was het liefje van Captain Morgan, en de 'Belle' van Memphis)

De bemanning tijdens één van de vele fotoshoots:
Nastal, Loch, Morgan, Evans, Leighton, Verinis, Hanson, Winchell en Quinlan
(Cecil Scott ontbreekt op deze foto, maar staat hieronder)

Ball-turret schutter Cecil Scott bij zijn kantoor onder de 'Memphis Belle'

Captain Morgan checked één van de wielen in Akron, Ohio

Harold Loch bij het staartwiel van 'Memphis Belle'

De achterzijde van 'Belle' kreeg steeds meer handtekeningen
(onder de ster de officiele graffiti van de 8th USAAF Film Unit)

In oktober 2005 werd 'Memphis Belle' overgebracht naar de restauratieafdeling van de National Museum of the U.S. Air Force, op de basis Wright-Patterson nabij Dayton, Ohio. Voorzichtig werd het toestel daar geheel onderhanden genomen. Hierbij moest de originele Nose-Art bewaard gebleven worden. Captain Morgan had zelf de 'Pin-Up' uitgekozen uit het blad Esquire. In 2014 hoopt het museum de B-17 weer in volle glorie in een nieuw op te zetten tentoonstelling, de World War II Gallery, te plaatsen.

De 'Memphis Belle' onder restauratie

Wyler bleef zijn verdere leven trots op 'Memphis Belle', ook al maakte hij nog meer gedenkwaardige films. Na 'Memphis Belle' maakte hij 'The Best Years of Our Lives', en in 1959 zijn beroemdste, 'Ben Hur', die elf Oscars zou ontvangen.

KLIK hieronder op 'Memphis Belle'
voor het vervolg;
De Speelfilm